האם ישנו מתכון או סט חוקים שיוכלו להבטיח חיי נישואים מאושרים ומלאי הגשמה עצמית? ברית הנישואים, ספרה האחרון של מישל ריצ׳מונד, שהפך במהרה לרב מכר שעתיד להפוך לסרט, בוחן את גבולות היכולות של חיי הנישואים. במרכז העלילה ניצבים ג׳ייק ואליס, זוג נשוי טרי. ג׳ייק הוא יועץ זוגי, המטפל בזוגות נשואים ומסייע להם לצאת ממשברים, ואליס, אשתו, היא עורכת דין וכוכבת להקת רוק לשעבר. אליס מגיעה ממשפחה מורכבת: אחיה התאבד, אמה נפטרה וג׳ייק מנסה לעשות הכל על מנת לשמח את ליבה.

הספר מסופר מנקודת מבטו של ג׳ייק. מתוך סקרנות, הוא ואליס מצטרפים לכת, המכונה ״הברית״, שמטרתה לשמר את חיי הנישואים ולחזק את הקשר בין בני הזוג, להדק אותו ולהפוך אותו לאינטימי ואינטנסיבי יותר. על פניו, ״הברית״ נשמעת לג׳ייק ולאליס כמו הרפתקאה מסקרנת שתתרום לחיי הנישואים שלהם. ״הברית״ כוללת סט שלם של חוקים, וסט תואם של עונשים למי שעובר עליהם. אם אחד מבני הזוג לא מילא את חובותיו או הפר את אחד החוקים – הוא ייענש. על אף הסקפטיות שלהם הם מחליטים לחתום על מסמך המאשר את הצטרפותם ל"ברית". שאר החברים המשוייכים ל״ברית״ הם אנשים בלי הון וכוח, המחזיקים במשרות נחשקות. כך שמעל פני השטח נראה לג'ייק ואליס כי הכת יכולה להוות הזדמנות טובה לקדם את חייהם המקצועיים.

ברית הנישואים - מישל ריצמונד - לויתן קריאה

אט-אט נחשף הצד החולני, או יותר מדויק, המזוכיסטי, של החיים תחת הכללים הנוקשים של ״הברית״ וכן מתגלה לנו גם מערכת הענישה שלה. לדוגמה, על אליס נכפה לבלות פחות זמן בעבודה ויותר זמן בבית, דבר שמסייע לה ולג׳ייק להתקרב מאד אחד לשניה. עונשים אחרים כוללים פריטים המזכירים חפצי ענישה מימי הביניים, כדוגמת קולר מיקוד, שמטרתו לייצב ולמקד את אליס במה שחשוב – בעלה. מטרת העונשים הללו היא לחזק את הקשר בין ג'ייק לאליס, דבר שנשמע חולני, אך מתעתע בהם כי הוא גורם להם להרגיש טוב. למרות החולניות שבענישה, אליס וג׳ייק מוצאים את ההנאה מהעונשים ש״הברית״ כופה עליהם, כך שהיחס שלהם כלפיה הוא אמביוולנטי. הם מבינים שהם נכנסו לכת ושהם חיים תחת מעקב תמידי של חבריה, אך מצד שני הם נהנים מהתוצאות שהם מגיעים אליהן בזכות הכת – היא מסייעת להם להתקרב אחד לשניה וליצור קשר אמיתי של דאגה וחמלה. לאורך כל העלילה נשאלת השאלה – כיצד היו נראים חיי הנישואים שלהם ללא ״הברית״?

״בחודשים האחרונים חשבתי על נישואים הרבה יותר ממה שחשבתי אי-פעם. מה זה הסכם נישואים? ההנחה הכללית שיש לנו על נישואים היא שהם כרוכים בשני אנשים שבונים חיים ביחד. אבל מה שאני תוהה לגביו הוא: האם זה דורש שכל אחד מהשניים יוותר על החיים שהוא בנה לפני כן. האם אנחנו צריכים להשיל מעלינו את האני הקודם שלנו? האם אנחנו צריכים לוותר על מה שהיה פעם חשוב לנו כקורבן לאֵלֵי הנישואים?״ (עמ׳ 272).

הספר מתאר עולם דיסטופי והעלילה מותחת ומתעתעת בקורא. הטקסט מעלה שאלות חשובות כדוגמת: מהי הצלחה? מהם חיי נישואים מאושרים? כיצד לנהל אורח חיים לצד אדם נוסף? מה המקום של הקריירה בתוך חיי הנישואים? מה מקומו של העצמי? כמה מעצמם אנשים מוכנים להקריב עבור הנישואים שלהם? כל אלו אינן שאלות פשוטות כלל ועיקר ובדיוק אותן עניין את רי׳צמונד לבחון. היא מעמידה את הדמויות הראשויות של הספר בסיטואציות כמעט בלתי אפשריות, כאלו שמאיימות על חייהן, ובתוך כך בוחנת את האופי האנושי שלהן.

ברית הנישואים, מישל ריצ׳מונד, מאנגלית: שמעון בוזגלו. הוצאה לאור: ספרי עליית הגג. 525 עמ׳.